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No solo es rociar agua: así es como los profesionales combaten incendios en California

(CNN) - Debido a que los devastadores incendios arrasaron California este año, miles de bomberos han asumido la tare...

Posted: Dec 11, 2017 12:45 PM
Updated: Dec 11, 2017 12:45 PM

(CNN) - Debido a que los devastadores incendios arrasaron California este año, miles de bomberos han asumido la tarea de contener y extinguir las llamas de miles de hectáreas.

Pero su tarea no es tan fácil como aparecer y rociar agua.

“No solo ponemos una cosa azul en una roja”, dijo Scott McLean, portavoz del Departamento de Bomberos y Protección Forestal de California, que se conoce también como Cal Fire.

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Los incendios forestales constantemente evolucionan basados en las condiciones del clima. Eso obliga a los bomberos y a sus comandantes de incidentes a reevaluar constantemente el acercamiento y sus estrategias, incluyendo dónde ubicar a la gente, al equipo y el apoyo logístico.

Echa un vistazo a las tácticas y las herramientas que usan hombres y mujeres para apagar los incendios.

Los bomberos llegan al lugar…

Los equipos de terreno mantienen las líneas de frente, apoyados por máquinas de bomberos que llevan miles de galones de agua, según Mike López, un bombero veterano que lleva 20 años en el oficio, y que ahora es presidente de la Unión de Bomberos de Cal Fire.

Esos equipos son fundamentales para la misión general: eliminar el fuego.

Luego, hay un esfuerzo simultáneo para contener el fuego y evitar que se propague. Esa tarea recae en el equipo de mano.

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| La temporada de incendios de California ha causado la evacuación de miles de personas y ha consumido decenas de casas en ese estado.

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| Un helicóptero lanza agua hacia el lugar donde varias casas arden por el incendio de Creek en Sylmar, California. (Crédito: Genaro Molina/Los Angeles Times/Getty Images)

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| Estos bomberos luchan para apagar un incendio en Ventura el 5 de diciembre. (Crédito: Ryan Cullom/Ventura County Fire Department/AP)

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| Judy Hofmann-Sanders mira asombrada mientras su casa en Los Ángeles es consumida por el incendio de Creek el 5 de diciembre. (Crédito: Irfan Khan/Los Angeles Times)

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| Edward Aguilar corre en medio de las llamas para salvar a su gato cerca de su casa móvil en Casita Springs, California. (Crédito: Wally Skalij/Los Angeles Times/Getty Images)

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| Un incendio arde cerca a una casa decorada con luces de Navidad en Santa Paula, California. (Crédito: Zhao Hanrong/Xinhua/ZUMA Wire)

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| Las llamas consumen estos vehículos mientras el llamado incendio Thomas arde en Ventura, California, este 5 de diciembre. (Crédito: Noah Berger/AP)

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| Carolyn Potter trata de salvar su casa en Casita Springs arrojando tierra en la valla. (Crédito: Wally Skalij/Los Angeles Times/Getty Images)

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| Una casa es abrazada por las llamas mientras el incendio de Creek arde en Los Ángeles este 5 de diciembre. (Crédito: Ronen Tivony/NurPhoto/ZUMA Press)

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| Un hombre trata de ayudar a un caballo que se soltó en medio de los incendios en Los Ángeles. (Crédito: Chris Carlson/AP)

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| Un fotógrafo toma fotos del incendio en Los Ángeles. (Crédito: Chris Carlson/AP)

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| Esta vista aérea del condado Ventura muestra la destrucción que provocó el incendio Thomas. (Crédito: Brian van der Brug/Los Angeles Times/Getty Images)

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| El bombero del condado Ventura Aaron Cohen toma un descanso después de luchar para salvar casas incendiadas este 5 de diciembre. “Seguimos el fuego desde Santa Paula hasta Ventura toda la noche”, dijo él. (Crédito: Al Seib/Los Angeles Times/Getty Images)

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| El humo se levanta detrás de un complejo de apartamentos en Ventura, California. (Crédito: Noah Berger/AP)

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Esos bomberos usan motosierras y Pulaskis —hachas que se usan para cortar la vegetación— para limpiar el terreno de elementos que puedan alimentar el fuego, dice McLean.

El resultado es lo que se conoce como “línea de fuego”. La barrera separa los incendios y la tierra que, hasta ahora, se ha salvado, y desacelera el crecimiento del incendio.

El equipo de mano también usa bulldozers para hacer el trabajo a una escala más grande.

“Pero un bulldozer no puede ir a lugares a los que el equipo de mano puede ir”, dice López. “Trabajan en conjunto”.

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... por tierra y por aire

Entre tanto, la tripulación de aire lucha con el fuego desde las alturas.

Cal Fire ubica estratégicamente aeronaves en todo California para asegurar una respuesta en un tiempo de 20 minutos para cualquier incidente de incendio, dice McLean.

En la flota hay helicópteros y tanques aéreos —grandes aviones equipados con tanques— que pueden arrojar agua o retardante sobre las llamas, agrega.

Un helicóptero lanza agua sobre el incendio de Creek el 5 de diciembre de 2017 en Los Ángeles. (Crédito: Ronen Tivony/NurPhoto via Getty Images)

Algunos helicópteros se equipan con grandes cubos para extinguir incendios, dice López. Estos pueden transportar entre 300 y 800 galones de agua desde fuentes cercanas, incluyendo lagos, piscinas, estanques u océanos.

La táctica parece ser a prueba de tontos. Pero no lo es.

“La gente cree que los tanques de agua aéreos y los helicópteros extinguen completamente los incendios”, dice López. “Pero no. Estos disminuyen la progresión del fuego para que los recursos en tierra apaguen el fuego”.

Así que la cooperación de los bomberos en tierra y en el cielo es crítica.

“Es una orquesta”, dice McLean. “Todos estos componentes van juntos”.

Los bomberos tratan de estar un paso adelante del fuego…

Las previsiones meteorológicas también juegan un papel central, dice López.

“Seguimos el clima rigurosamente… así podemos adaptarnos y planear según eso”, le dijo McLean a CNN, agregando que cada bombero debe estar al tanto de las condiciones del clima.

Los pronosticadores miran la temperatura, la humedad relativa y el viento para evaluar la posibilidad o la intensidad probable de un incendio, dice Mike Flanningan, profesor de tierras silvestres de la Universidad de Alberta.

“El viento es el factor más crítico una vez el fuego está en marcha”, dice él. “[Depende de] qué tan fuerte es y si está cambiando”.

Las agencias de control del fuego mueven tripulaciones y recursos a donde ellos esperan que se mueva el fuego usando pronósticos y modelos de crecimiento de fuego.

Basados en los modelos, los funcionarios a veces optan por dejar que las llamas ardan, ahorrando recursos y bomberos, y dejando que el fuego “juegue un rol más natural” en la naturaleza, dice Flannigan.

Los comandantes de incidentes de incendios reciben actualizaciones frecuentes de meteorólogos y otros expertos, luego comparten la información con personal en el campo, dice López, “para que todo el mundo esté en la misma página”.

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… y se quedan mucho después de que el fuego se ha extinguido

El trabajo no está terminado cuando el fuego se apaga.

Tan pronto como el fuego ha sido extinguido y los bomberos se van, los equipos de evaluación de daños hacen un recuento de la devastación “y documentan las estructuras que perdemos”, dijo McLean. Esos equipos transmiten información sobre cuántas casas y edificios fueron destruidos.

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| Un complejo de apartamentos en llamas, mientras un incendio forestal se desata en Ventura, California, este martes 5 de diciembre. El fuego empezó al norte de Santa Paula, California, durante la noche de este lunes y se ha extendido hasta los bordes de Ventura, una ciudad con más de 100.000 habitantes ubicada en la costa del Pacífica. Docenas de apartamentos han sido destruidos en el condado de Ventura y miles de personas tuvieron que evacuar sus hogares. (Crédito: AP Photo/Noah Berger)

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| El humo se expande sobre Ventura este 5 de diciembre. (Crédito: AP Photo/Noah Berger)

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| Un hombre observa cómo el incendio arde en Ventura el 5 de diciembre. (Crédito: AP Photo/Noah Berger)

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| Un bombero intenta apagar un incendio en Santa Paula, durante las primeras horas de este 5 de diciembre. (Crédito: Ryan Cullom/Ventura County Fire Department via AP)

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| El fuego arrasó con 12.500 hectáreas durante las primeras horas.

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| Una mujer evacúa su hogar, mientras el incendio se propaga en Santa Paula, este 5 de diciembre. (Crédito: AFP PHOTO / RINGO CHIURINGO CHIU/AFP/Getty Image

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| Los bomberos luchan contra el incendio, que está consumiendo las casas cercanas en Santa Paula, el 5 de diciembre. (Crédito: AFP PHOTO / RINGO CHIURINGO CHIU/AFP/Getty Image)

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| Un hombre se prepara para evacuar su casa en Santa Paula. (Crédito: AFP PHOTO / RINGO CHIURINGO CHIU/AFP/Getty Image)

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| Los bomberos trabajan para apagar un incendio que envuelve hogares en Ventura. El fuego de rápido movimiento forzó a los ayudantes del sheriff a entrar a los vecindarios barrios y golpear las puertas de los hogares para advertirles a los residentes la necesidad de evacuar. (Crédito: Ryan Cullom/Ventura County Fire Department via AP)

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Detrás de todos estos equipos están otros expertos que miden y reparan los daños que los incendios puedan haber causado a la cuenca, que puedan haber llevado a problemas de erosión a largo plazo, dice McLean.

Con la predicción de que las temporadas de incendios forestales serán más largas, las estrategias —desde las líneas de frente hasta el trabajo de reparación—, sin duda, se requerirán con mayor frecuencia. Y los comandantes de incidentes, bomberos y otros expertos estarán allí, dijo McLean, “sin importar el tiempo que tarde en terminar".

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